As we approach the one-year anniversary of schools across the nation turning to remote learning in the face of the global coronavirus pandemic, parents and educational staff are being called on to care for children who are likely experiencing fear, anxiety and grief related to the pandemic. In our own Las Cruces Public Schools family, we have experienced the loss of educators from complications related to COVID-19. Understandably, our students have been directly affected by this. Many parents have reached out to us in search of some suggestions on how to support their children. Here are some expert tips on how to help children work through difficult emotions.

Be honest and age-appropriate when talking about coronavirus.  It is neither helpful to exaggerate the dangers of coronavirus or to sugarcoat the situation.  Most young children and teens adapt well when given the facts in terms they can understand.  We know coronavirus is a disease that is spreading across the world and while some people infected with the virus might not get sick, others become very ill – sometimes fatally. It is okay to share that with your children. This might lead to a wide variety of feelings and even grief, especially for children who have lost someone they know to coronavirus.  The hopeful news is that we know there are things we can do to keep ourselves as safe as possible such as wearing masks in public, handwashing, and staying distant from people who are sick.

Children may also be experiencing feelings like fear, sadness, and anger as a result of how the virus has impacted their lives.  As the community talks about re-opening schools to more students, children will have mixed feelings. Once children and teens can identify what they are feeling, there are things that can be done to manage difficult emotions.  In addition to naming feelings, adults can work with children on calming activities such as deep breathing, observing nature, exercise, and connecting safely in person or virtually with family and friends.  Rather than worrying, try to stay busy with healthy, safe, fun activities. An effective tool may be asking your child if there is something outside of academics like painting, hiking, or learning a new language they want to try, and providing the resources for that activity. There are numerous videos on YouTube and how-to books are available for almost anything.

Finally, one of the most deeply felt emotions that many of our children will be faced with is grief. Even young people who have not lost someone they know to coronavirus are likely grieving loss – loss of time with friends and caring adults at school, loss of sports and other activities, loss of milestones such as birthdays as we would normally celebrate them.  The best we can do for the children we love as they grieve is allow them their feelings.  If a child tells us they are sad, it may be tempting to try to talk them out of their sadness. While it may seem helpful in the moment to say something like, “Don’t be sad, things will get better soon,” statements like that feel dismissive. As challenging as it is, the way to let difficult feelings pass through us is to acknowledge whatever they are.  We can engage in the coping strategies outlined above while also moving though grief.  Coping and grief are not exclusive. It is important to “feel our feels”, so to speak, and allow the children around us to do the same.

For additional tips, visit “Coping Skills Checklist for Kids”, at  www.copingskillsforkids.com.

Amy Himelright is the Director of Academic Counseling and Behavioral Health for Las Cruces Public Schools.  She can be reached at ahimelri@lcps.net

Ayudando a niños a manejar el miedo y las emociones difíciles en una pandemia

A medida que nos acercamos al primer aniversario de escuelas en toda la nación recurriendo al aprendizaje remoto ante la pandemia global de coronavirus, se está llamando a padres y personal educativo para cuidar a niños que probablemente sienten miedo, ansiedad y duelo relacionado con la pandemia. En nuestra propia familia de las Escuelas Públicas de Las Cruces, hemos sufrido la perdida de docentes por complicaciones relacionadas con COVID-19. Comprensiblemente, nuestros estudiantes han sido directamente afectados por esto. Muchos padres nos han contactado en búsqueda de sugerencias sobre como apoyar a sus niños. Estos son algunos consejos de expertos sobre como ayudar a niños a superar emociones difíciles.

Sea honesto y apropiado para la edad cuando hable sobre el coronavirus. No es útil exagerar el peligro del coronavirus ni endulzar la situación. La mayoría de niños pequeños y adolescentes se adaptan bien cuando se les da los hechos en términos que puedan entender. Sabemos que el coronavirus es una enfermedad que se está propagando por todo el mundo y mientras algunas personas infectadas con el virus no se enferman, otras se vuelven muy enfermas – a veces de manera fatal. Está bien compartir eso con sus niños. Esto puede dar lugar a una gran variedad de sentimientos y hasta duelo, especialmente para niños quienes han perdido a un conocido a causa del coronavirus. La noticia esperanzadora es que sabemos que hay cosas que podemos hacer para mantenernos los más seguros posible como utilizar cubrebocas en público, lavar las manos, y mantener la distancia de personas enfermas.

Los niños también pueden sentir sensaciones de miedo, tristeza y enojo como consecuencia de como el virus ha impactado sus vidas. A medida que la comunidad habla sobre volver a abrir las escuelas para más estudiantes, los niños tendrán sentimientos encontrados. Una vez que los niños y adolescentes puedan identificar lo que están sintiendo, hay cosas que se pueden hacer para manejar las emociones difíciles. Además de nombrar los sentimientos, los adultos pueden trabajar con los niños en actividades relajantes como la respiración profunda, observar la naturaleza, hacer ejercicio, y conectarse en persona o virtualmente, de manera segura, con familiares y amigos. En vez de preocuparse, intenten permanecer ocupados con actividades saludables, seguras, y divertidas. Una herramienta eficaz puede ser preguntar a su niño si hay algo fuera de lo académico que les gustaría intentar como pintar, el excursionismo, o aprender un nuevo idioma, y proporcionar recursos para esa actividad. Hay varios videos en YouTube y libros de procedimientos disponibles para casi todo.

Finalmente, una de las emociones más profundas a la que nuestros niños se enfrentarán es el duelo. Es probable que hasta las persones jóvenes que no han perdido a un conocido a causa del coronavirus sufran la perdida – perdida de tiempo con amigos y adultos atentos en la escuela, perdida de deportes y otras actividades, perdida de logros como cumpleaños y la manera en que normalmente los celebraríamos. Lo mejor que podemos hacer por los niños que queremos a medida que sufren la perdida es permitirles el duelo. Si un niño nos dice que está triste, puede ser tentador intentar disuadirlo de su tristeza. Aunque pueda parecer útil en el momento decir algo como “No estés triste, las cosas se mejorarán pronto,” declaraciones como esa se sienten desdeñosas. Por desafiante que sea, la manera de permitir que sentimientos difíciles pasen es reconocer lo que son. Podemos participar en las estrategias de afrontamiento delineadas anteriormente mientras superamos el duelo. El afrontamiento y el duelo no son exclusivos. Es importante “sentir nuestros sentimientos”, por decirlo así, y permitir a los niños a nuestro alrededor hacer lo mismo.

Para más consejos, visite “Lista de habilidades de afrontamiento para niños” (Coping Skills Checklist for Kids) en www.copingskillsforkids.com.

Amy Himelright es la directora de Consejería Académica y Salud del Comportamiento de las Escuelas Públicas de Las Cruces. Puede ser contactada en ahimelri@lcps.net

-LCPS Bilingual Translation/Interpretation department, tico@lcps.net 575-468-8279