Amy Himelright, Las Cruces Public Schools

Students graduating from Las Cruces Public Schools and the surrounding area are fortunate to have access to local higher education that can serve as a gateway to fulfilling careers in the future.  New Mexico State University and Dona Ana Community College welcome local graduates with open arms and are working hard to create diverse offerings, succinct degree plans and many levels of support for our diverse learners to ensure their success. Coming out of remote learning in 2020, they have seen a slight drop in enrollment of new graduates. Around the country, the price of higher education is rising, however we have something to celebrate in New Mexico in that as of this school year, NM Lottery Scholarship will cover 100 percent of tuition costs for new graduates who make adequate progress in their college studies starting in the second semester.  How then, can we encourage our young people to take advantage of hometown higher education?

First, share the facts.  A 17-year-old working her first job and earning a few hundred dollars may feel like she’s rolling in the dough. Especially if she is not paying rent, bills, medical insurance, or car payments.  It can be tempting then for a young person to think, “College can wait, I want to keep earning money!” Teaching children and young adults the true cost benefit of higher education may help with motivation to invest a few years in university life. USAFACTS.ORG reports that people with at least a bachelor’s degree have the highest wages and best job security.  They also report that, “An employed person with a bachelor’s degree earned an average of $392 more a week compared to a person with some college or an associate degree in 2019. Those holding a bachelor’s degree earned $502 more per week than a person with a high school diploma.” (Is college worth it? The price of college is rising faster than wages for people with degrees (usafacts.org))  Knowing the NM Lottery Scholarship is an unique opportunity that can offset the rising cost of higher education and that over the course of time, college degrees pay back in a big way may help young people who are on the fence about whether to go to college choose to continue their education past high school.

Besides cost, there is another huge – and seldom talked about – barrier to attending college: people demonstrate a strong preference for things that are familiar to them.  Some sociologists even argue that people can only choose from things that are familiar to them, particularly when it comes to big things like venturing into college life.  Given that, when a child’s parents did not attend college and they have not gained exposure to college, it becomes harder for them to make college their choice post-high school.  It is so important that we intentionally expose our children to the college campus, particularly if they will be first generation university learners.  There are many fun and accessible ways to do this.  Parents can enroll their children in sports camp, dance camp, Young Women in Computing, NM PREP, and a myriad of other after-school learning time activities that take place on campus.  Families can attend sporting events and performing arts happenings on campus.  Also, parents themselves might consider in enrolling in a class or two.  Perhaps through a personal enrichment course at DACC!  Every exposure to a college campus increases our young learner’s familiarity and comfort, thereby increasing the likelihood that they will choose to attend.

In school, teachers and counselors must include interest and aptitude exploration as part of the curriculum from elementary through high school.  When graduates have a sense of what they are good at and where their interests lie, choosing higher education again becomes easier because they can identify a suitable course of study.  Students should take advantage of internship and work opportunities to learn about career interests as well.

Starting young and making it a family and a whole community matter is key to getting young people of Southern New Mexico to cross that bridge to higher education.  Locally, NMSU and DACC are working hard to ensure a warm and successful welcome.  Let’s make a point of starting the conversation today with our children and setting the expectation that they will fulfil their highest potential in education.

Amy Himelright, LPCC is the Director of Academic Counseling and Behavioral Health for Las Cruces Public Schools.  She can be reached at ahimelri@lcps.net

Cerrar la brecha hacia la educación superior para los estudiantes locales

Amy Himelright, Escuelas Públicas de Las Cruces

Los estudiantes que se gradúan de las Escuelas Públicas de Las Cruces y sus alrededores tienen la suerte de tener acceso a una educación superior local que puede servir como puerta de entrada a carreras satisfactorias en el futuro. New Mexico State University y Doña Ana Community College dan la bienvenida a los graduados locales con los brazos abiertos y están trabajando duro para crear ofertas diversas, planes de estudio sucintos y muchos niveles de apoyo para nuestros diversos aprendices para asegurar su éxito. Al salir de la educación a distancia en 2020, han visto un pequeño descenso en la inscripción de recién graduados. En todo el país, el precio de la educación superior está aumentando, sin embargo, tenemos algo que celebrar en Nuevo México, ya que a partir de este año escolar, la Beca de Lotería de Nuevo México cubrirá el 100 porciento de los costos de colegiatura para los recién graduados que hagan un progreso adecuado en sus estudios universitarios a partir del segundo semestre. ¿Cómo podemos entonces animar a nuestros jóvenes a aprovechar la educación superior en su ciudad?

Primero, debemos compartir los hechos. Una joven de 17 años que trabaja en su primer empleo y gana unos cientos de dólares puede sentir que está nadando en la abundancia. Especialmente si no paga renta, facturas, seguro médico o el abono de un carro. Puede ser tentador entonces para un joven pensar, “¡La universidad puede esperar, quiero seguir ganando dinero!” Enseñar a los niños y a los jóvenes el verdadero costo-beneficio de la educación superior puede ayudar a motivarlos a invertir unos años en la vida universitaria.  USAFACTS.ORG informa que las personas con al menos una licenciatura tienes los salarios más altos y la mejor seguridad laboral. También informa que: “Una persona empleada con una licenciatura ganó un promedio de $392 más a la semana en comparación con una persona con algo de universidad o un título asociado en 2019. Los que tienen una licenciatura ganaron $502 más a la semana que una persona con un diploma de preparatoria.” (¿Vale la pena la universidad? El precio de la universidad está aumentando más rápido que los salarios de las personas tituladas (usafacts.org)) Saber que la Beca de Lotería de Nuevo México es una oportunidad única que puede compensar el creciente costo de la educación superior y que, con el transcurso del tiempo, los títulos universitarios recompensan en gran medida, puede ayudar a los jóvenes que están indecisos sobre si ir a la universidad elegir continuar su educación después de la preparatoria.

Además del costo, hay otro gran obstáculo– del que raramente se habla – para asistir a la universidad: las personas demuestran una fuerte preferencia por las cosas que les resultan familiares. Algunos sociólogos afirman incluso que las personas solo pueden elegir entre cosas que les son familiares, sobre todo cuando se trata de cosas importantes como aventurarse en la vida universitaria. Por eso, cuando los padres de un niño no asistieron a la universidad y éste no ha estado expuesto a ella, es más difícil que la universidad sea su elección después de la secundaria.

Es muy importante que expongamos intencionadamente a nuestros niños al campus universitario, especialmente si van a ser estudiantes universitarios de primera generación. Hay muchas maneras divertidas y accesibles de hacerlo. Los padres pueden inscribir a sus niños en campamentos de deportes, campamentos de baile, Young Women in Computing, NM PREP, y una miríada de otras actividades de aprendizaje extraescolar que tienen lugar en el campus. Las familias pueden asistir a eventos deportivos y de artes escénicas en el campus. Además, los mismos padres podrían considerar la posibilidad de inscribirse en una o dos clases. ¡Quizás a través de un curso de enriquecimiento personal en DACC!  Cada exposición a un campus universitario aumenta la familiaridad y comodidad de nuestros jóvenes estudiantes, aumentando así la probabilidad de que decidan asistir.

En la escuela, los maestros y consejeros deben incluir la exploración de intereses y aptitudes como parte del currículo desde primaria hasta preparatoria. Cuando los graduados tienen un sentido de lo que hacen bien y lo que les interesa, la elección de la educación superior se vuelve más fácil porque pueden identificar un curso de estudio adecuado.  Los estudiantes deben aprovechar las oportunidades de pasantías y de trabajo para conocer también sus intereses profesionales.

Empezar de joven y hacerlo un asunto familiar y de toda la comunidad es la clave para conseguir que los jóvenes del sur de Nuevo México crucen ese puente hacia la educación superior. A nivel local, NMSU y DACC están trabajando arduamente para asegurar una bienvenida cálida y exitosa. Hagamos el propósito de iniciar la conversación hoy con nuestros niños y establecer la expectativa de que van a cumplir con su más alto potencial en la educación.